[GoC] At the bank of the river Ness.

posted on 30 Dec 2015 03:14 by farlyanar in ExteenCommunities

เอ็นทรี่นี้เป็นส่วนหนึ่งของคอมมูนิตี้

 

 

 

 

The Ness Bank

 

บาร์เหล้าขนาดสามคูหาแห่งนั้นตั้งอยู่หัวมุมถนนชิเซโร่ ตัดกับถนนสายW60 ฝั่งตะวันตกของชิคาโก้ รายล้อมไปด้วยอาคารบ้านเรือนที่เรียงต่อกันไปเป็นช่วงๆ อันที่จริงตึกแถวๆนี้ก็ดูคล้ายกันไปหมด บรรดาร้านรวงริมถนนจึงต้องสรรหาไอเดียแปลกใหม่มาตกแต่งร้านเพื่อเรียกร้องความสนใจจากบรรดาลูกค้า แม้บางร้านที่อยู่ใกล้เคียงกันจะดูมีรสนิยมต่างกันสุดโต่งไปบ้างก็ตามที

หล่อนมองผ่านกระจกหน้ารถออกไป เมื่อรถคันหน้าชะลอความเร็วลงและเทียบจอดที่ข้างทางหญิงสาวก็ใช้มือจัดปกเสื้อคลุมของตนให้เรียบร้อย

ชายหนุ่มร่างสูงถือร่มออกมาจากรถคันนั้นก่อนจะเดินมาทางหล่อน คิดว่าต้องใช้เวลาสักครู่หนึ่งกว่าที่เขาจะมาถึง ดังนั้นหญิงสาวจึงใช้โอกาสช่วงสั้นๆสั่งความกับผู้ที่เป็นคนขับรถให้หล่อนในวันนี้

“แจสเปอร์คะ ฉันฝากคุณดูแลของให้ด้วยนะคะ”

หล่อนหมายถึงสิ่งของขนาดกลางที่วางอยู่บนเบาะ ยามนี้มันถูกคลุมปิดไว้ด้วยผ้าบางๆสำหรับกันฝุ่น ซึ่งมันติดมาอย่างนั้นตั้งแต่ที่คฤหาสน์ หญิงสาวเลิกมันขึ้นเพื่อดูของข้างใต้ก่อนจะปล่อยให้ผ้าเลื่อนไปกองอยู่ข้างๆของสิ่งนั้น

“ไม่มีปัญหาครับบอส”

ชายหนุ่มบนที่นั่งคนขับกล่าวตอบมาพร้อมรอยยิ้มยืนยันให้หล่อนมั่นใจ เห็นอย่างนั้นหญิงสาวก็หัวเราะน้อยๆ

“ยังไงเสียฉันอาจจะให้คุณวูลฟ์มาเอามันไปทีหลัง ขอบคุณค่ะ”

สิ้นประโยคพร้อมกับที่ประตูรถเปิดออก ชายหนุ่มที่หล่อนรู้จักดียืนอยู่ตรงนั้นพร้อมกับร่มคันใหญ่ที่กางรอไว้ แม้ในอีกมือหนึ่งเขาจะถือไม้เท้าดูไม่ค่อยสมกับวัยที่ดูหนุ่มแน่น แต่นั่นก็ไม่ได้ให้เขาดูเสียบุคลิกแต่อย่างใด

หล่อนก้าวลงจากรถอย่างไม่รีบร้อนก่อนจะเดินนำไปทางประตูไม้ที่เห็นอยู่เบื้องหน้า

ทันทีที่ก้าวเข้ามาในร้านก็สามารถสัมผัสบรรยากาศภายในที่อบอวลไปด้วยการตกแต่งที่มีกลิ่นอายของสก็อตแลนด์อยู่ทั่วไปหมด ตั้งแต่ปี่สก็อตที่ประดับอยู่มุมหนึ่งในร้าน ภาพวาด ภาพถ่ายที่ประดับฝาผนัง โดยเฉพาะภาพสีน้ำมันขนาดใหญ่ของเมืองอินเวอร์เนสส์ที่แขวนประดับอยู่เหนือบาร์

ริมฝั่งแม่น้ำเนสส์

มาเรีย ปาทริอาร์ก้า ไม่แปลกใจแล้วว่าทำไมเจ้าของร้านถึงตั้งชื่อมันแบบนั้น ในมุมมองของหล่อน จิตสำนึกรักถิ่นฐานบ้านเกิดมักถูกถ่ายทอดจากรุ่นพ่อแม่ซึ่งเป็นผู้อพยพไปสู่รุ่นลูกหลาน ทำให้แม้จะมีฐานะเป็นพลเมืองของสหรัฐอเมริกา แต่พวกเขาหลายคนที่หล่อนเคยพบต่างภาคภูมิใจและไม่รีรอที่จะอวดอัตลักษณ์แห่งถิ่นฐานบ้านเกิดที่ครอบครัวของตนจากมา แม้ที่ชิคาโก้นี่จะไม่ได้มีการแข่งขันด้านความหลากหลายทางเชื้อชาติมากมายเท่าที่หล่อนเคยพบในนิวยอร์ค แต่ก็ลุ่มลึกและมีเสน่ห์ในแบบเฉพาะของเมืองนี้เอง

อย่างสก็อตติชรุ่นที่สองอย่างอาเธอร์ บรู๊คส์ มาสเตอร์ของร้าน The Ness Bank เองก็ดูมีรสนิยมที่ดีไม่น้อย

ความคิดคำนึงของหล่อนทั้งหมดนี้เกิดขึ้นหลังจากการถอดเสื้อโค้ตผ้าทวีตตัวโปรดส่งให้คนสนิทรับไปถือไว้ หล่อนใช้เวลาเพียงชั่วครู่กวาดตามองสำรวจในขณะที่ก้าวเดินจากหน้าประตูไปจนถึงหน้าเคาท์เตอร์บาร์ หล่อนเห็นบาร์เทนเดอร์หนุ่มที่ขมีขมันทำความสะอาดบาร์ไม้ขัดมันเงยหน้าขึ้นก่อนจะเบิกตากว้างเมื่อเห็นกลุ่มผู้มาใหม่ และเมื่อหล่อนเอ่ยขอพบเจ้าของร้าน เขาก็รับคำอย่างรีบร้อนก่อนจะผละจากหลังบาร์ไป ทั้งที่จริงๆจะสั่งให้พนักงานเสิร์ฟสาวๆสักคนที่อยู่แถวนั้นไปจัดการให้ก็ยังได้ กิริยาเหล่านั้นทำให้มาเรียค่อนข้างมั่นใจว่าชายหนุ่มผู้นี้รู้ดีว่าหล่อนคือใคร

เมื่อร่างสูงปราดเปรียวหายไปทางหลังร้าน หล่อนก็เปรยยิ้มให้กับหญิงสาวคุ้นตาที่นั่งอยู่บนสตูลหน้าบาร์ใกล้ๆ คล้ายกับว่าสาวน้อยผู้นั้นจะยิ้มตอบ นอกจากนี้หล่อนยังเห็นดวงหน้าคุ้นเคยของอีกหลายคนปะปนอยู่กับบรรดาลูกค้าในร้าน หนึ่งในนั้นยกแก้วกาแฟในมือตนขึ้นนิดๆเป็นเชิงทักทาย

คนของหล่อนอยู่ที่นี่แล้ว เห็นอย่างนั้นมาเรียก็รู้สึกสบายใจมากขึ้นจากเดิม แม้จะรู้แต่แรกว่าที่นี่ไม่มีอะไรที่สามารถทำให้หล่อนกังวลใจได้ก็ตามที

“คุณวูล์ฟ บุหรี่ค่ะ” หล่อนกล่าวสั้นๆด้วยน้ำเสียงน่าฟัง สิ้นคำร่างสูงที่ยืนประกบอยู่ข้างๆราวกับต้องการจะพิทักษ์ปกป้องก็เปิดกล่องเก็บก้นกรองบุหรี่สีดำตัวยาวที่หล่อนมักจะใช้อยู่เป็นประจำออกมาส่งให้ ตามด้วยการจุดบุหรี่ให้หล่อนถึงจะดูเหมือนไม่ใช่หน้าที่ของเขาโดยตรง แต่หล่อนก็ชักจะชินเสียแล้วที่อีกฝ่ายมักจะตามมาอยู่ข้างๆตัวแบบนี้

หลังจากอีกฝ่ายจุดบุหรี่ให้ มาเรียก็อัดควันลึกเข้าปอดก่อนระบายออกมาช้าๆ กวาดสายตาคมกริบมองไปทั่วร้านอีกครั้ง มีหลายคนที่เห็นกิริยานั้นแล้วก็รีบหลบสายตา แต่บางคนที่เฉยนิ่งซ้ำยังจ้องกลับมา หล่อนก็เผยรอยยิ้มให้อย่างไร้ความกังวลใจ

ครู่เดียวหลังจากนั้นมาสเตอร์ของร้าน The Ness Bank ก็ปรากฏตัวออกมาจากหลังร้าน ชายวัยหกสิบเศษดูจะมีสีหน้าที่ทั้งตื่นเต้นและประหลาดใจ

“มิสปาทริอาร์ก้า ขอโทษนะครับที่ทำให้ต้องรอ ยังไงเสียไปคุยกันที่ออฟฟิศข้างบนดีกว่าครับ”

ดูเหมือนบาร์เทนเดอร์หนุ่มของร้านจะบอกกล่าวอีกฝ่ายเรียบร้อยว่าใครเป็นผู้มาขอพบ อาเธอร์จึงเลือกที่จะหลบเลี่ยงความอยากรู้อยากเห็นของคนในร้านโดยการเชิญหล่อนขึ้นไปยังห้องทำงานส่วนตัวเสียเลย เมื่อหล่อนตอบรับ ร่างท้วมของเจ้าของร้านก็สั่งความคนสนิทให้ดูแลร้านแทนตน และเมื่อแน่ใจว่าบาร์เทนเดอร์หนุ่มพยักหน้ารับ เขาก็พาตัวเองเดินขึ้นบันไดขึ้นเพื่อนำอีกฝ่ายไปยังออฟฟิศของตน

สิ่งแรกที่หล่อนคิดเมื่อก้าวเข้าสู่บริเวณใหม่ของร้านคือพื้นที่ชั้นสองที่ได้รับการตกแต่งอย่างใส่ใจมากขึ้นอย่างเห็นได้ชัด ทั้งเครื่องเรือนและของตกแต่งที่แม้จะยังคงแฝงกลิ่นอายแบบสก็อตแลนด์ไว้อย่างนุ่มนวลเหมือนพื้นที่ในชั้นล่าง แต่วัสดุของของตกแต่งแต่ละชิ้นนั้นเห็นได้ชัดว่ามีมูลค่าค่อนข้างสูงทีเดียว รวมถึงการจัดการแบ่งสรรพื้นที่อย่างเป็นสัดส่วน นับว่าเป็นทางเลือกที่ดีสำหรับคนที่ตั้งใจจะมาพูดคุย—และดื่ม อย่างมีความเป็นส่วนตัว

หล่อนพอจะรู้จากปากคำของคนที่เคยถูกส่งมาดูลาดเลาในร้าน The Ness Bank มาก่อนหน้านี้ว่า ถึงพื้นที่ร้านจะถือว่าเล็ก และไม่ได้ตั้งอยู่ในเขตที่เรียกได้ว่าใจกลางเมืองของชิคาโก้ก็จริง แต่สิ่งที่ดึงดูดใจลูกค้าคือความเอาใจใส่และบริการชนิดที่เรียกว่าแทบไม่มีขาดตกบกพร่องของมาสเตอร์กับบรรดาพนักงานในร้านนี่เองที่ทำให้ The Ness Bank มักจะได้รับเลือกให้ต้อนรับลูกค้าคนสำคัญๆของชิคาโก้มานักต่อนัก ทั้งนักการเมืองท้องถิ่น เจ้าหน้าที่รัฐบาลกลางนักธุรกิจและพ่อค้าที่ร่ำรวย แน่นอน รวมไปถึงบรรดาผู้มีอิทธิพลต่างๆที่อยู่ในชิคาโก้ด้วย

แต่ที่สำคัญที่สุดก็คือ The Ness Bank เป็นหนึ่งในไม่กี่ร้านที่กล้าท้าทายกฎหมายการห้ามซื้อขายเครื่องดื่มแอลกอฮอลล์ โดยเฉพาะอย่างยิ่งเมื่อไม่ได้มีกลุ่มอิทธิพลหรือแฟมิลี่ใดๆหนุนหลังพ